Nå skal fremtiden formes

KOMMENTAR: Europa League-finalen kan bli like viktig for José Mourinho som triumfen i FA-cupen var for Sir Alex i 1990.

På en dag der det nesten virker meningsløst å kalle fotball viktig, setter José Mourinho og Manchester United-troppen seg på flyet og retter kursen mot Stockholm og Europa League-finalen mot Ajax.

Bak dem ligger en by i bunnløs sorg etter terrorangrepet i Manchester Arena som kostet minst 22 mennesker livet og som skadet ytterligere 59.

Og i en slik sammenheng er det meningsløst å snakke om viktigheten av en enkelt fotballkamp.

Men rent sportslig sett vil likevel onsdagens kamp bli svært viktig for Manchester United og ikke minst José Mourinho.

For sjelden har én enkelt kamp hatt så mye å si for om en sesong vil betegnes som en suksess eller stemples som en fiasko.

Les også:
Marouane Fellaini til United.no om finalen: – Vi er klare
Antoine Griezmann: Fremtiden avgjøres innen to uker

Når Mourinho sender sine elleve utvalgte på banen mot Ajax på Friends Arena i Stockholm på onsdag, er det vel vitende om at verken Community Shield og seieren i ligacupen alene kan redde en meget ujevn sesong for United.

Han trenger ett trofé til.

Troféet United aldri tidligere har vunnet og som gir både han og United en inngangsbillett til Champions League.

Har forutsetningene for å lykkes

José Mourinho har sagt at han vil bli i United i mange år. At han vil gjenreise dynastiet og ta United tilbake til toppen. Seier i Europa League-finalen mot Ajax kan bli akkurat den grunnmuren Mourinho trenger i sitt byggverk for å gjenreise United til å bli Storbritannias, og kanskje Europa ledende klubb igjen.

Han gjorde underverker med Porto, og Inter, etterlot seg varige spor i Chelsea og tok innersvingen på kanskje tidenes beste Barcelona-lag med Real Madrid.

DEN VIKTIGE KAMPEN: Med seier i Europa League-finalen mot Ajax vil jobben bli uendelig mye lettere for José Mourinho neste sesong.

Men i Manchester United har faktisk Mourinho, rent finansielt, enda bedre forutsetninger for å kunne lykkes.

Men han vil trenge tid og ikke minst ro.

Det siste vil han kun få dersom United går seriende ut av Europa League-finalen på onsdag.

For i likhet med Sir Alex Ferguson trenger Mourinho å bygge sitt lag med sine spillere. Han fikk fire inn sist sommer, og det kommer trolig tre eller fire til denne sommeren.

Men hvilken hylle Mourinho kan handle fra, vil trolig avhenge av utfallet av finalen mot Ajax.

Så sent som mandag kveld forklarte Antoine Griezmann at det var 60 prosent sjanse for at han ville spille for United neste sesong. Trolig er Champions League den viktigste enkeltfaktoren når Griezmann skal avgjøre hvor fremtiden ligger.

Byttet hele laget

Tre og et halvt år etter at han overtok managerjobben i United var presset på Ferguson enormt. Han hadde handlet stort og han hadde handlet dyrt.

44 år gamle Ferguson hadde overtatt et United lag som aldri hadde blitt dårligere enn nummer fire i ligaen under karismatiske Ron Atkinson.

Under Atkinsons ledelse hadde United vært nær, men klarte aldri å tette det siste lille gapet til Merseyside-klubbene Liverpool og Everton.

For å tette nettopp dette gapet skjønte Ferguson at han måtte bryte opp laget han hadde arvet og bygge på nytt.

Der og da virket det snodig, men i ettertid viste det seg å være en genistrek.

Ikke én eneste spiller av de elleve som startet Fergusons aller første kamp som United-sjef, borte mot Oxford United den 8. november 1986, var på banen da dommer Allan Gunn blåste i gang FA-cupfinalen mot Crystal Palace tre og et halvt år senere.

Det er ganske oppsiktsvekkende.

TRIUMFEN SOM STARTET ALT: Sir Alex Ferguson vant FA-cupen med United i 1990. Det startet en uforglemmelig reise for United-fansen.

Clayton Blackmore, som spilte mot Oxford, kom inn for Lee Martin like før slutt i den første finalen mot Crystal Palace og Bryan Robson, som ledet seiersstemte United-spillere opp betongtrinnene til kongetribunen i 1990, var skadet da Ferguson ankom klubben.

Foruten de to, var samtlige av Fergusons utvalgte spillere til FA-cupfinalen spillere han selv hadde hentet eller som i matcvinner Lee Martins tilfelle, spillere som hadde gått gradene i United.

Men før Bryan Robson kunne heve FA-cupen og Ferguson hadde sikret seg sitt første trofé som United-maager hadde United-fansen for alvor hadde begynt å tvile på Fergusons byggverk.

I 1989/90-sesongen ble United bare nummer 13 i serien, Fergusons svakeste plassering med United noensinne. Klubben hadde negativ målforskjell og bare fem poeng skilte United og Sheffield Wednesday som rykket ned.

Martin Edwards fortalte i et eksklusivt intervju med til United-Supporteren i 2011 at United aldri hadde en plan B og at Ferguson hadde styrets fulle tillit.

Men verken Edwards, Sir Bobby Charlton eller de andre styremedlemmene i United kunne satt stille og sett på at United hadde blitt en middelhavsfarer i engelsk fotball.

Og finaletriumfen i 1990 snudde alt.

Det ga Ferguson ro til å bygge videre på et mannskap som allerede hadde hatt store utskiftninger.

Ut hadde keeper Chris Turner, Mike Duxbury, trofaste Arthur Albiston, hardhausen Kevin Moran og skadeforfulgte Paul McGrath gått. Det samme hadde Graeme Hogg, Peter Barnes og Frank Stapleton, spissen Ron Atkinson mente var Europas beste «Target Man», gjort.

De hadde i tur og orden blitt erstattet av den gamle Ferguson-kjenningen Jim Leighton, Mike Phelan, Steve Bruce, rekordkjøpet Gary Pallister, Neil Webb, Paul Ince, Danny Wallace, Brian McClair og Mark Hughes.

Mange trekker frem cupvinnercupfinalen i 1991 som det store vendepunktet, men da hadde laget allerede satt seg. Åtte av de elleve som startet finalen mot Barcelona, hadde startet den avgjørende omkampen i FA-cupen mot Crystal Palace.

Bygger laget rundt Pogba

Om José Mourinho vil bli en suksess som Manchester United-manager står ikke og faller med Europa League-finalen i Stockholm.

Men jobben hans neste sesong vil bli adskillig enklere neste sesong om United er tilbake i Champions League.

Sant skal sies, United har tidligere vist at det er mulig å hente noen av verdens største stjerner til Old Trafford selv uten Champions League.

Angel Di Maria ble kåret til «Man of the Match» i Champions League-finalen i 2014. Noen måneder etter var han på plass i United, i en klubb som ikke en gang var kvalifisert for spill i Europa.

Sir Alex Ferguson bygget sitt første United-lag rundt Bryan Robson.

Paul Pogba vendte hjem til Manchester United som verdens dyreste spiller, vel vitende om at han måtte ta til takke med Europa League.

Og han er spilleren Mourinho skal bygge nye United rundt.

– For meg var ikke det et problem. Det var en utfordring. Jeg vil hjelpe laget tilbake til Champions League, forklarte Pogba til pressen før kvartfinalen i Europa League mot Anderlecht i Belgia.

Zlatan Ibrahimovic kom også. Svensken som har scoret Champions League-mål for seks ulike klubber, men som aldri har hevet pokalen selv.

Henrikh Mkhitaryan var årets spiller i Bundesliga før han kom til United.

BÆREBJELKEN: Paul Pogba er Uniteds mest sentrale spiller og uhyre viktig for hvordan José Mourinho bygger laget.

Og rent økonomisk vil United stå godt rustet på overgangsmarkedet uansett utfall av onsdagens finale i Stockholm.

Men legger vi det økonomiske aspektet til side og kun ser på det sportslige er det ingen tvil om at nok en sesong i Europa League vil by på ubehagelige utfordringer for Mourinho.

Og de starter trolig allerede i sommer.

For dersom United for tredje gang på fire år skulle havne utenfor det gode selskap i Champions League, vil det ikke bare påvirke finansene til United. Det vil også sende et signal til potensielle forsterkninger om at United fremdeles sliter med å finne sin post-Ferguson identitet.

José Mourinho er en vinner. Han er kjent for å skape resultater hvor enn han drar.

Og jeg er overbevist om at han vil lykkes i United også.

Men en seier på onsdag vil gjøre jobben hans så uendelig mye enklere enn om han må tråkle seg gjennom en ny sesong med de nestbeste lagene i Europa League.

Det er flere uker siden portugiseren praktisk talt samlet alle eggene i en kurv og gikk All In for Europa League.

Onsdag kveld får vi svaret på om det var den rette avgjørelsen.