En kamp som kan endre alt

PREVIEW: Litt bedre form i ligaen – og en Champions League-gruppe som ser ut til å bli helt jevn – en seier tirsdag kan være sesongdefinerende.

Manchester United – Juventus, Champions League, Gruppe H
Stadion: Old Trafford
Avspark: 21.00 (skandinavisk tid)
TV: TV2 Sport 1 (Norge), TV3+HD (Danmark), Viasat Sport Premium (Sverige)

Det er like i overkant av to uker siden José Mourinho var «ferdig» som United-sjef.

Om sjefen reddet jobben sin med snuoperasjonen mot Newcastle, det får vi kanskje aldri vite.

Mourinho før Juventus: – Ronaldo trenger ikke at jeg skal karakterisere han 

Det vi derimot vet, er at Mourinho selv ønsker å fullføre kontrakten han har med klubben – og portugiseren uttalte mandag også at han gjerne blir lenger.

For at det skal bli en realitet, trenger vi resultater. Det har kommet seg de siste par kampene, men på tirsdag venter sesongens største utfordring så langt: Mektige Juventus, nå også anført av en tidligere United-legende.

En seier kan fort bli forskjellen på Champions League-avansement eller ikke. Samtidig som en seier kanskje gir spillergruppa den tryggheten og selvtilliten som må til for å kunne rade opp en rekke med seirer. Og ikke minst – den vil kunne gi Mourinho arbeidsro og fansen troen og håpet som flere har mistet denne høsten.

Champions League-gruppen:

Juventus har vunnet begge sine kamper så langt, mens United har fire poeng, Valencia ett og Young Boys null.

Uniteds 0-0-kamp hjemme mot Valencia var imidlertid ikke bra. I alle fall ikke for Uniteds del. I verste fall må United nå vinne i Valencia i siste gruppespillskamp for å avansere. Bortekamper i Spania, med kniven på strupen, er aldri lett så det sier seg selv at det kan bli en vanskelig utfordring.

Men: Valencia tapte hjemme for Juventus.

Skulle United ta poeng eller slå Juventus, hjemme – eller også både hjemme og borte – så kan det endre mye i kampen om avansement. Da kan faktisk United bortimot være klare før siste kamp.

Bortekampen mot Juventus blir imidlertid enda vanskeligere enn kampen på Old Trafford. Derfor er tirsdagens kamp en gyllen sjanse for United til selv å ta kontroll over Champions League-skjebnen.

Manchester United

United har akkurat lagt bak seg et oppgjør på Stamford Bridge som inneholdt det aller meste.

Dessverre mistet vi to poeng i sluttsekundene, men 2. omgangen var bra. Akkurat som 2. omgangen mot Newcastle var det.

Skulle United klare å levere mot Juventus vil det være enda et tegn på at ting har snudd.

På mandag bekreftet for øvrig FA at kaoset i forbindelse med Chelseas 2-2-mål mot United ikke får konsekvenser for Mourinho. Godt er det.

United.no var tilstede på mandagens åpne trening – og tidlig ble det klart at Alexis Sánchez ikke var blant spillerne som trente.

Mourinho bekreftet siden at chileneren ikke er spilleklar til tirsdag, og det skal være en kjenning i lysken som er årsaken til fraværet.

Det burde åpne døren, eller holde den oppe, for Anthony Martial. Franskmannen har tre mål på sine to siste kamper, og er i den beste formen vi har sett på lang tid.

Samtidig sikrer nok Sánchez-skaden Romelu Lukakus posisjon i laget. Han har slitt den siste tiden, og står med sju United-kamper på rad uten scoring nå. La oss håpe det løsner mot italienerne.

FRENCH CONNECTION: Det er ikke overraskende om både Martial og Pogba starter mot Juventus.

Tirsdag blir det også et gjensyn med gamle lagkamerater for Paul Pogba, som tilbragte fire år i Torino før han returnerte hjem til Manchester.

Dette er spillerne som trente mandag, og som er klare for spill mot Juventus:

Keepere: David de Gea, Sergio Romero, Lee Grant

Forsvar: Luke Shaw, Marcos Rojo, Matteo Darmian, Chris Smalling, Ashley Young, Eric Bailly, Antonio Valencia, Victor Lindelöf

Midtbane: Nemanja Matic, Tahith Chong, Ander Herrera, Fred, Andreas Pereira, Paul Pogba, Thomas Sang (unggutt)

Spisser: Marcus Rashford, Juan Mata, Anthony Martial, Zak Dearnley, Romelu Lukaku

Det betyr at en rekke sentrale førstelagsspillere fortsatt er ute.

Jesse Lingard er forventet tilbake i slutten av måneden, men situasjonen rundt Antonio Valencia er usikker. Ecuadorianeren har stått over noen kamper nå fordi han ifølge Mourinho har gjennomgått en munnoperasjon.

Phil Jones, Diogo Dalot, Marouane Fellaini og Scott McTominay blir heller ikke klare i tide.

LUKAKU FØR JUVENTUS: – Målene vil komme 

Juventus

«Den Gamle Dame» kommer rett fra en noe overraskende poengdeling mot Genoa, og Allegri mener han vet hvorfor det ikke ble seier for Juventus.

– Dette er det største eksemplet jeg har sett på å miste fokus i en kamp i min tid som Juventus-trener. Det er i disse kampene man vinner serietittelen, men ti minutter ut i andre omgang så jeg at spillerne hadde hodene sine i Manchester!

Juventus står så langt med full pott i Gruppe H, to små poeng foran United. 

De har heller ikke sluppet inn mål så langt i turneringen.

Det er ingen hemmelighet at det store målet til Juventus denne sesongen er å vinne Champions League, etter to finaletap de siste fem sesongene.

HJEMME: Ronaldo forventer et emosjonelt gjensyn med United-supporterne på tirsdag.

Nå har de hentet en spiller som virkelig vet hvordan man vinner finaler, noe han for øvrig lærte i Manchester.

– Selvsagt blir det spesielt. Jeg husker det gode forholdet jeg hadde til fansen her og Sir Alex Ferguson betød enormt mye for meg. Jeg kan aldri glemme alt han gjorde for meg og jeg ønsker ham alt det beste, fortalte Ronaldo på ettermiddagens pressekonferanse.

RONALDO: Det blir emosjonelt 

Massimilano Allegri, som faktisk snakket etter Ronaldo på pressekonferansen, kunne fortelle at Mario Mandzukic er ute med skade, men at det ikke påvirker kampplanen til italienerne.

Den italienske ringreven bekreftet også at de vil stille med fire i backlinja, og at midtbanen må tilpasses litt ut fra hvordan United stiller opp sin ellever.

Én vi antar får starte morgendagens oppgjør, er Paulo Dybala. Argentineren har hatt en oppsving i prestasjonene denne sesongen, og er tydelig spent på å tre ut på Drømmenes Teater for første gang.

Dommeren

Det manglet ikke på misfornøyde røster da det ble klart at Mike Dean ville dømme toppoppgjøret mot Chelsea sist helg.

Denne gangen er det lite å klage på, all den tid Milorad Mažić er blant de mest rutinerte dommerne du kan bli tildelt.

Mažić har vært FIFA-dommer siden 2009, og har dømt flere storkamper i Champions League, EM og VM på sine snart ti år på øverste nivå.

Litt øvrig fakta:

  • Juventus har ikke tapt mot engelsk motstand på åtte kamper – med fire seiere på de fem siste kampene.
  • United og Juventus har spilt mot hverandre ved 12 anledninger i Champions League, sist i 2002/2003-sesongen. Da vant United begge oppgjørene.
  • Siden snuoperasjonen i Torino i Treble-sesongen, har United ikke tapt mot Juventus. Det er nå en rekke på tre kamper, på tirsdag kveld er det forhåpentligvis fire.
  • Juventus har tapt syv Champions League-finaler, ingen har mer.
  • José Mourinho har trent flere Juventus-spillere: Cristiano Ronaldo og Sami Khedira i Real Madrid, og Juan Cuadrado i Chelsea.