Fem grunner til at United spiller Champions League neste sesong

Er du en av dem som sitter med nervene i helspenn to dager før skjebnekampen på søndag? Her kommer fem grunner til å roe ned og puste ut.

Søndagens oppgjør mot Leicester er sesongens hittil viktigste kamp, og kan være forskjellen på suksess og fiasko i Ole Gunnar Solskjærs første sesong som United-manager.

Uavgjort eller seier garanterer United plass i Champions League, mens tap betyr at de røde djevlene er avhengig av hjelp for å sikre en plass innenfor «topp fire».

Her kommer fem grunner til at det kommer til å gå veien for United.

United har ikke tapt en ligakamp på et halvt år

Tapet mot Chelsea i semifinalen i FA-cupen satte en stopper for Uniteds ubeseirede rekke.

Før denne kampen hadde de røde fra Manchester radet opp 19 kamper uten tap, men 3-1-tapet satte altså en ettertrykkelig stopper for den perioden uten nederlag.

Dette endrer likevel ikke det faktum at United ikke har tapt en ligakamp siden 22. januar, da Burnley vant 2-0 på Old Trafford.

DEN GANG DA: Det var en helt annen tid 22. januar. Siden den gang har det meste gått nedover, med unntak av formen til Manchester United.

Når vi sier at United ikke har ett eneste ligatap på et halvt år, inkluderer dette selvfølgelig coronapausen på over tre måneder, men perioden er likevel desidert lengst av alle lag i Premier League.

Alle andre lag har tapt siden restarten, og med unntak av Tottenham-kampen, har det rett og slett aldri sett ut som om United skal tape en kamp.

Fortsetter dette i bare en kamp til, spiller laget Champions League-fotball neste sesong.

Vi møter en svekket motstander

Leicester derimot, kommer til en kampen med en helt annen rekke enn United.

LEI FORM FOR LEICESTER: Jamie Vardy og hans lagkamerater har sunket på tabellen siden restarten.

Laget til Brendan Rodgers har bare vunnet to av sine ni kamper etter restarten. Før fotballen ble sparket i gang igjen etter coronapausen, lå «revene» på en komfortabel tredjeplass, med åtte poeng ned til femteplasserte United, og fem poeng ned til Chelseas fjerdeplass.

Siden den gang har Leicester tatt ni poeng på åtte ligakamper, og tapt forspranget sitt i kampen om en Champions League-billett.

I tillegg kommer Rodgers til kampen med en skadepreget tropp. 

I forsvarsrekka er det bare én igjen fra de fire som murte igjen på høstparten i fjor. Ricardo Pereira er langtidsskadet, mens Benjamin Chilwell er ute med en ankelskade. Venstrebackens erstatter, Christian Fuchs, er også skadet.

SKADDE: Verken Pereira, Maddison eller Chilwell blir å se på banen mot United.

Tyrkiske Caglar Soyüncü har vært en viktig spiller for Leicester siden han kom inn i laget, og mange vil nok si at 24-åringen har vært blant ligaens beste forsvarsspillere denne sesongen.

Derfor var det nok frustrerende for Rodgers å se bautaen sparke til Bournemouths Callum Wilson mens spissen lå nede tidligere i juli.

Dette medførte selvfølgelig karantene og sommerferie for Soyüncü, som kan komme til å bli sårt savnet mot United.

TIDLIG DUSJ: Caglar Soyüncü sparket til Callum Wilson, og ble dermed utvist mot Bournemouth. Hvor mye det koster Leicester, vil søndagen vise.

Samtidig er lagets kreative kraft, James Maddison, også utilgjengelig som følge av en skade. Engelskmannen var Leicesters største sjanseskaper før han forsvant ut med en vond hofte, og kunne blitt en potensiell fare mot United dersom han hadde vært spilleklar.

Daniel Amartey er også ute for søndagens hjemmelag.

Vi har ikke tapt med søndagens dommer

Martin Atkinson dømmer søndagens oppgjør.

Ser vi tilbake på oppgjørene 49-åringen har vært fløyteblåser i tidligere i sesongen, lover dette godt for Uniteds del.

Vi har nemlig ikke tapt med den erfarne fløyteblåser som kampleder denne sesongen.

FLØYTEBLÅSER: Martin Atkinson har ikke dømt en kamp der United har tapt denne sesongen.

Atkinson dømte det motsatte oppgjøret mot Leicester, som endte 1-0 på Old Trafford, etter et straffemål av Marcus Rashford.

Deretter dømte dommeren fra West Yorkshire Uniteds 1-1-kamp mot Liverpool på Old Trafford. Ole Gunnar Solskjærs menn satte en stopper for scousernes seiersrekke, i det de holdt på å utlikne Premier League-rekorden for flest seire på rad.

I tillegg dømte Atkinson 3-0-seieren mot Watford i februar, kampen der Bruno Fernandes scoret sitt første United-mål – på straffe.

Så skal man ikke hevde at Atkinson har gitt United noen urettmessige fordeler i disse kampene, men Rashford og gjengen har unektelig hatt gode opplevelser med 49-åringen som dommer denne sesongen.

Hjelpen er relativt sannsynlig

Skulle det likevel være slik at United ender med å tape på Filbert Way, er det ikke direkte usannsynlig at vi blir reddet av Wolverhampton.

Chelsea møter «ulvene» i sin siste kamp, i en kamp der Wolves nok må vinne for å holde Spurs unna i kampen om sjetteplassen. Denne posisjonen gir garantert plass i Europa League neste sesong.

KAN BLI REDDENDE ENGEL: Nuno Espírito Santo kan frelse United med seier mot Chelsea. Så får vi bare håpe og be om at hans lag ikke holder hviledagen hellig på søndag.

Skulle Leicester slå United, er Frank Lampards menn avhengige av å ikke tape mot Nuno Espírito Santo på Stamford Bridge.

«Espírito Santo» kan oversettes til «den hellige ånd», og Wolves-manageren kan komme til å frelse United på søndag.

Chelsea har tapt fem hjemmekamper denne sesongen, mest av alle de etablerte «topp seks»-lagene. Wolves har vært sterke på bortebane denne sesongen, så dette blir ingen lett kamp for de blå londonerne.

En titt på de forskjellige bookmakerne viser at sannsynligheten for Wolves-seier ligger anslagsvis i underkant av 25 prosent, men Midlands-laget har hatt god poengfangst etter restarten, og vil nok kjempe med nebb og klør for tre poeng.

SKUFFET PULISIC: Chelseas amerikanske venstrekant virket misfornøyd etter 5-3-tap mot Liverpool. Det er lov å håpe på at Pulisic er like skuffet etter kampslutt søndag.

Det kommer en ny mulighet

Skulle det likevel ende med det verst tenkelige scenariet for United, nemlig femteplass, er det fortsatt igjen en mulighet for Champions League-plass.

Med seier i Europa League er de røde djevlene på ny klar for gruppespillet i mesterligaen.

Etter 5-0 i første oppgjør mot LASK Linz, er Bruno Fernandes og hans lagkamerater praktisk talt sikret en plass i europaligaens kvartfinale.

KAN BLI MER FEIRING: Odion Ighalo kunne feire mål to ganger mot LASK Linz. Vinner United Europa League, ligger det mye mer feiring i vente.

Den spilles i Köln i Tyskland 10. august, og der møter United enten FC København eller Basaksehir. Finales spilles 21. august, og vinneren blir som nevnt automatisk kvalifisert for spill i Champions League.

United er oddsfavoritt til å vinne turneringen, men må først ta seg forbi hindre som Inter, Sevilla og Wolverhampton.

Dette blir en god mulighet for klubben til å ta sitt første trofé under Solskjær, men kan også bli en siste billett til mesterligaspill, selv om vi jo håper at dette blir sikret på søndag.

Alt håp er altså ikke ute om det ikke går veien på søndag.