– Jeg kan aldri mer bli den personen jeg en gang var

Han var en av heltene fra den heroiske snuoperasjonen mot Juventus for snart 20 år siden, men i tiden etter holdt det på å gå fryktelig galt for Andy Cole.

– Jeg ber om unnskyldning til alle jeg har hatt rundt meg for hvordan jeg oppførte meg.

Det er en ettertenksom, selvransakende og ærlig Andy Cole som serverer den kraftfulle setningen i et intervju med Guardian.

Cole var en av de store heltene fra den eventyrlige 1998/99-sesongen da United, som første og hittil eneste engelske klubb, vant Premier League, FA-cupen og Champions League.

Alt i løpet av noen uendelig vakre maidager i 1999.

– Visste ikke om jeg kunne fortsette slik

Men de siste årene har vært alt annet enn vakre for Andy Cole. Den tidligere United-spissen fikk et alvorlig virus i Vietnam i forbindelse med et oppdrag som United-ambassadør i 2015.

Det holdt på å koste ham livet.

LYKKELIGERE TIDER: Andy Cole og Dwight Yorke scoret begge i den fantastiske 3-2-seieren over Juventus våren 1999. Her feirer de to seieren i garderoben etter kampen.

Lenge slet Cole med sykdommen og nedsatt nyrefunksjon, men vegret seg lenge for å oppsøke lege. Da han omsider gjorde det ble det påvist en nyrefunksjon på bare syv prosent av normal kapasitet.

I 2017 fikk Cole en nyre av nevøen Alexander Palmer, men til tross for at han fikk livet i gave, har tiden etter vært tung for Cole.

– Jeg slet med depresjoner etter transplantasjonen fordi det er veldig vanskelig å takle det traumet jeg gjennomgikk. Jeg husker en dag da jeg tømte ut en stor pose med alle medisinene jeg hadde. Jeg gråt og tenkte for meg selv «dersom jeg skal overleve en ny dag må jeg ta alle disse. Resten av livet. Jeg vet ikke om jeg klarer å fortsette», forteller Cole til The Guardian.

– Jeg har skuffet så mange

Andy Cole ble hentet til United vinteren 1995. På syv og en halv sesong scoret han 121 mål for United og utgjorde en dødelig effektiv duo sammen med Dwight Yorke.

Juventus-kampen for snart 20 år siden, da United snudde 0-2 til 3-2-seier i Torino, vekker fremdeles sterke følelser for Cole.

– Det er den beste kampen jeg har spilt i. Jeg tenker mer på den semifinalen enn finalen. I finalen spilte vi ikke bra og scoret kanskje de to mest rotete og heldigste målene i en Champions League-finale, men det bryr meg ikke. Vi vant, sier Cole.

SUPERDUO: Dwight Yorke og Andy Cole var ustoppelige for United i 1998/99-sesongen. De to fikk også et nært forhold som venner.

I dag innrømmer Cole at sykdommen har tæret på alle rundt ham. Det kostet ham nesten ekteskapet og det har gjort forholdet til mange som står ham nær vanskeligere.

Nå vil den tidligere United-spissen ta én dag av gangen og fokusere på det positive i livet.

– Det vil fremdeles bli tøft, men du aksepterer hvem du er og hvor du står og tenker fremover. Dette har vært den tøffeste kampen i mitt liv, og den vil fortsette. Men ting skal bli bedre det neste året, sier han. 

Dette var de andre elleve som var i aksjon i den fantastiske snuoperasjonen mot Juventus for 20 år siden:

Peter Schmeichel

Var inne i sin siste sesong i United-trøyen, men fòr en avslutning det ble. Roy Keane fikk heve Premier League- og FA-cuptroféene, men det var Schmeichel som fikk æren av å heve Champions League-bøtten sammen med Sir Alex Ferguson i Barcelona.

Dansken fortsatte karrieren i Sporting Lisboa før han vendte tilbake til England og en kort karriere i Aston Villa og Manchester City. Har siden fått en karriere i media og som ambassadør for Manchester United.

Regnes av mange som tidenes beste United-keeper og den beste keeperen i Premier League.

Gary Neville

– Om noen hadde gitt meg muligheten til å leve ti dager av livet mitt på nytt, ville jeg valgt disse maidagene i 1999, sa Gary Neville nylig.

Den eldste av de to Neville-brødrene spilte hele 19 sesonger på Uniteds førstelag og fikk hele 602 kamper for klubben frem til han ga seg i 2011. Prøvde seg som trener for Valencia en kort periode uten særlig suksess, men nyter stor respekt som ekspertkommentator for Sky Sports i England.

Er også en travel businessmann og driver blant annet Hotel Football sammen med flere av lagkameratene fra «Class of 92».

Jaap Stam

Ble verdens dyreste forsvarsspiller da United hentet ham til Old Trafford fra PSV  sommeren 1998. Vokste raskt til å bli en klippe i forsvaret og var sammen med Peter Schmeichel den eneste som startet samtlige Champions League-kamper i 1998/99-sesongen.

Det ble mye bråk rundt Stam sin biografi og han ble solgt videre til Lazio i 2001. Det var en handel Sir Alex Ferguson senere beskrev som en av sine største tabber som United-manager.

Avsluttet karrieren i Ajax i 2007 før han ble trener. Overtok managerjobben i Championship-klubben Reading i 2016 og ledet klubben til «Play Off»-finalen i sin første sesong. Fikk sparken i mars 2018 da Reading kjempet i bunnen av Championship.

Ronny Johnsen

Ble av Sir Alex Ferguson beskrevet som en av de beste spillerne han rådet over i United. Det er ikke noe dårlig skussmål for Johnsen som forlot United i 2002.

Da gikk veien videre til Aston Villa og Newcastle før han avsluttet karrieren i Vålerenga.

Johnsen er i dag ambassadør for United og er ofte å se når United-legendene spiller oppvisningskamper.

Denis Irwin

 

Spilte høyreback i sin første sesong etter overgangen fra Oldham, men ble kanskje tidenes beste venstreback i United. Vant syv ligamesterskap med United i løpet av sine tolv år på Old Trafford. Irwin var også en sikker straffeeksekutør og hadde en utsøkt frisparkfot.

Dette gjorde at iren noterte seg for hele 33 mål på sine 529 kamper for United. Sammen med Peter Schemichel og Eric Cantona, regnes Irwin med blant Fergusons kanskje største røverkjøp.

Dro videre til Wolverhampton der han hjalp klubben til opprykk til Premier League i 2003, men da klubben rykket ned igjen sesongen etter la Irwin opp.

Har ofte vært ekspertkommentator for MUTV og jobber som ambassadør for klubben.

Nicky Butt

Ble av Sir Alex Ferguson kalt en av de smarteste spillerne han hadde trent. En av spillerne fra Uniteds «Class of 92» som, før han ble solgt til Newcastle i 2004, blant annet vant seks liga- og tre FA-cupmesterskap.

Etter et kort låneopphold i Birmingham, fikk han et enda kortere opphold i South China før han i 2011 la opp sin spillerkarriere.

Kom tilbake til United i 2011 som trener i akademiet. I 2016 ble han forfremmet til akademisjef, en jobb han fremdeles innehar.

Eier også Hotel Football sammen med blant andre Gary Neville.

David Beckham

I United huskes han best for sine fantastiske frispark og glimrende innlegg. Resten av verden ser på han som en superstjerne som lykkes med stort sett alt han tar i innen forretningsverden.

Forlot United til fordel for Real Madrid, før han hadde stor suksess i LA Galaxy i MLS.

Fikk også to låneopphold i AC Milan og avsluttet den aktive karrieren i PSG.

Har involvert seg mye i arbeid for UNICEF og har de siste årene vært travelt opptatt med å få etablert sitt eget MLS-lag, Inter Miami CF.

Roy Keane

Kapteinen som startet snuoperasjonen mot Juventus for 20 år siden da han stanget inn reduseringen til 1-2. Keane fikk imidlertid et gult kort i kampen og mistet dermed finalen mot Bayern München.

En inspirator av de sjeldne, men også en kontroversiell person. Røk uklar med Ferguson etter et MUTV-intervju og forlot United i 2005.

Fikk et kort opphold i Celtic før han la opp i 2006.

Hadde innledningsvis stor suksess som manager da han ledet Sunderland tlbake til Premier League, men forlot klubben i 2008. Han klarte ikke å gjenskape suksessen i sin andre klubb, Ipswich Town.

Er ofte benyttet som ekspertkommentator og er i dag assistenttrener for det irske landslaget.

Jesper Blomqvist

Spilte kun én sesong på Old Trafford etter overgangen fra Parma, og var deretter ute av spill i nesten to sesonger med en stygg kneskade.

Gikk videre til Everton og Charlton før han avsluttet karrieren hjemme i Sverige.

Viste også at han hadde andre ferdigheter å by på da han vant den svenske versjonen av «Skal vi danse i 2017». Har startet sin egen forretningskarriere i Sverige og er medeier i en pizzarestaurant.

Dwight Yorke

Dwight Yorke fremviste Premier Leagues største glis og hadde i tillegg et av ligaens mest effektive skuddbein. Gjorde en fantastisk sesong på topp for United i 1998/99 etter overgangen fra Aston Villa.

Samspillet mellom Yorke og Andy Cole var en av hovedgrunnene til Uniteds eventyrlige trippeltriumf, og det var Yorke som sørget for Uniteds utligning til 2-2 mot Juventus for 20 år siden.

Scoret 29 mål i 1998/99 og fulgte opp med 24 sesongen etter, før det begynte å gå nedover. I 2002 ble Yorke solgt til Blackburn.

Var også innom Birmingham, Sydney FC og Sunderland før han la opp.

Er i dag en av Uniteds ambassadører.

Paul Scholes (innbytter)

En strålende spiller som bare ble bedre og bedre med årene. Startet karrieren som spiss, men ble flyttet ned på midtbanen der han briljerte i flere sesonger.

Besørget en uhyre viktig utligning for United mot Inter i kvartfinalen, men pådro seg et gult kort mot Juventus og måtte i likhet med Keane se Champions League-triumfen fra tribuneplass.

Fikk sin revansj ni år senere da han spilte i 2008-finalen mot Chelsea.

Fikk hele 718 kamper for United og har kun Ryan Giggs og Sir Bobby Charlton foran seg på klubbens adelskalender.

Scoret også 155 mål og er nummer ti på listen over tidenes mestscorende United-spillere.

Fikk sin siste United-kamp som innbytter mot West Bromwich i den siste serierunden i 2012/13-sesongen, en kamp som også var Sir Alex Fergusons siste som United-manager.