– Jeg har motbevist min far!

EM-klare Paddy McNair om sin United-debut, beste posisjon og drømmen om å få opptre for Nord-Irland i et stort mesterskap.

21-åringen fra Ballyclare er i den første nordirske troppen som noensinne har klart å kvalifisere seg for et EM-sluttspill. Og ikke nok med det; den unge nordiren, som i United-sammenheng er best kjent for sine opptredener i de bakre rekker, er forventet å spille en nøkkelrolle for Michael O’Neills lag – som midtbanespiller.

For selv om han på Uniteds førstelag utelukkende har blitt benyttet enten som høyreback eller midtstopper, er det ifølge ham selv midtbanespiller han egentlig er. Det er også på denne delen av banen han i den senere tid har imponert stort med flagget på brystet.

– For å være ærlig ser jeg på meg selv som midtbanespiller. Jeg mener det er min beste posisjon, sier han i et «like før EM-intervju» med Daily Mail, og underbygger ved å legge til at han bestandig spilte på midtbanen for (barndomsklubben) Ballyclare.

“Jeg føler meg bedre fysisk, og har utvilsomt blitt bedre av å trene sammen med noen av verdens beste spillere hver eneste dag.”

– Paddy McNair

– I United spilte jeg både midtbane og midtstopper for juniorlaget, og senere for reservene under Warren Joyce, fortsetter McNair, og hevder at han er en langt bedre spiller nå enn han var for bare et år siden.

– Jeg føler meg bedre fysisk, og jeg har utvilsomt blitt bedre av å trene sammen med noen av verdens beste spillere hver eneste dag, sier McNair, som til sammen fikk 27 opptredener under Louis van Gaal, mannen som i september 2014 ble den første som slapp nordiren til på førstelaget.

– Det er noe jeg alltid vil huske og som jeg er takknemlig for, sier McNair, mens han tenker tilbake på debutkampen som endte med 2-1-seier over West Ham hjemme på Old Trafford.

– Som et videospill

Han innrømmer at det var en uvirkelig følelse å løpe ut foran 75.000 mennesker.

– Temmelig vanvittig, når jeg tenker meg om, sier han. Og det er lett å forstå, med tanke på at han dro til Old Trafford da han var 12 og så Wayne Rooney i aksjon, før han syv år senere selv befant seg utpå der, som Rooneys lagkamerat.

– Det var nesten som å ta del i et videospill, forklarer han, og innrømmer at opplevelsen egentlig ikke gikk helt opp for ham før etter kampen.

– Det var da det slo meg. Jeg hadde åpenbart vært nervøs og redd for å svikte noen, men heldigvis gikk alt bra. Bedre følelse finnes ikke.

– Da vi gikk av banen etter å ha vunnet, kom Darren Fletcher bort og omfavnet meg, og i garderoben var alle lykkelige på mine vegne. Vi hadde vunnet; jobben var gjort.

mc
27. sep. 2014: PADDY McNAIR i aksjon i debutkampen. Her i duell med West Hams Enner Valencia.

Etter ytterligere 13 opptredener fra start innen sesongslutt, måtte Paddy McNair nøye seg med bare fire i sesongen som nettopp er over. Det skyldes først og fremst kjøpet av Matteo Darmian og Louis van Gaals beslutning om å benytte Daley Blind som midtstopper.

Men i de nærmeste ukene er det altså ikke Manchester United, men først og fremst Nord-Irland som gjelder for Paddy McNair.

– Jeg har alltid vært stor fan av Nord-Irland. Sammen med venner og min far, Alan, pleide jeg og min bror å dra til så mange kamper som mulig. Å få spille for Nord-Irland var bestandig min store drøm, forklarer han.

– Da jeg var liten husker jeg at jeg sa til min far at jeg hadde lyst til å spille i en stor turnering en dag. Da svarte han at det ville bli veldig vanskelig å oppnå med Nord-Irland. Men her er vi, så dermed har jeg motbevist ham, gliser en stolt 21-åring foran sitt og sitt lands aller første deltakelse i et EM-sluttspill.

Tøff motstand

basFor Nord-Irlands vedkommende innledes mesterskapet kommende lørdag, med Robert Lewandowski og Polen på motsatt banehalvdel i Nice. Senere avsluttes så gruppespillprogrammet med kamper mot Ukraina og Bastian Schweinsteigers Tyskland. Det blir tre knalltøffe matcher for nordirene, som sannsynligvis bare har sine aller nærmeste familiers tillit i kampen om en plass i turneringens utslagsfase.

Men nederlagsdømte nordirer har overrasket før. Vi minner om at de under VM-sluttspillet i Spania i 1982 gikk hen og vant sin gruppe foran vertsnasjonen, Jugoslavia og Honduras…