Endelig tilbake!

United-reservene knuste Stockport 6-1 i Manchester Senior Cup, men det viktigste av alt var Gary Nevilles comeback på fotballbanen.

229 dager etter at han ble båret av Old Trafford-gresset, spilte kaptein Neville de 57 første minuttene av oppgjøret på Victoria Stadium i Northwich. Og bortsett fra enkelte forutsigbart smårustne inngripener, som da han pådro seg gult kort for en dårlig timet takling, gjorde han en solid innsats som midtstopper sammen med Jonny Evans.

Spillemessig ble det en kamp full av hard kjemping og tøffe dueller. United var imidlertid – som sluttresultatet indikerer – minst et par støvellengder bedre enn motstanderne.

Det ga resultater da Chris Eagles oppskriftsmessig sendte laget i føringen etter 18 minutters spill. Fra bortimot 25 meters hold skrudde han ballen nydelig opp i krysset.

Men ledelsen skulle bare holde i ti minutter. Gary Neville involverte seg i situasjonen ved å skli inn sammen med gjestenes Ellis, men med en kortere tå enn County-spilleren tapte han kampen om det inviterende overlegget, og det sto 1-1.

Heretter presset United på frem mot halvtid, men flere gode sjanser til tross ble det ikke flere nettkjenninger før lagene ble innvilget et kvarters obligatorisk pust i garderobegulvet.

Så løsner det

Hadde det vært problemer med å omsette sjansene i første omgang, var disse eliminert etter pause. Det var knapt spilt i to minutter da Sean Evans ga United ledelsen for andre gang, ved å banke ballen opp i bortre kryss etter corner fra Michael Barnes.

Fangzhuo Dong fulgte opp kvarteret senere, også han med en frispark á la lagkamerat Eagles’ fra første omgang. Holdet var omtrent det samme, men denne gang fant ballen nettmaskene etter såvidt å ha endret retning i en gjesteforsvarer. Og nå revnet Stockport-forsvaret for alvor.

Bare vel minuttet senere gjorde Sean Evans en glitrende jobb ved først å tilrive seg en upresis pasning fra Dong og deretter finne Febian Brandy i god scoringsposisjon. Og den lille, kjappe spissen takket for oppmerksomheten ved å sette inn 4-1.

Like etter var Brandy på farten igjen og satte inn 5-1 etter godt forarbeide av Eagles, før Dong fastsatte sluttresultatet til 6-1 ett kvarter før slutt.

Det solide resultatet til tross – kvelden dreide seg først og fremst om Gary Neville, som – dersom han føler seg ok etter kveldens anstrengelser – sannsynligvis vil bli å finne i troppen til lørdagens kamp på Emirates.

United: Heaton, Gray, J Evans, Neville (R. Eckersley, 57.), Simpson, Lee, Barnes, Eagles, Dong, Brandy (Welbeck, 74.), S. Evans. Uben.innb.: Zieler, Chester, Bryan.