– En forsvarsspillers mareritt

Antonio Valencia er glad han slipper flere møter Romelu Lukaku.

Siden overgangen fra Wigan i 2009, har den 32 år gamle ecuadorianske kraftpakken vært med på både oppturer og nedturer i den røde drakten. Ferske vinnermedaljer i Europa League, FA- og Ligacupen, er vel og bra, men overskygger ikke det faktum at det har gått fire hele sesonger siden han vant Premier League for andre og — foreløpig — siste gang.

For en klubb som Manchester United, som har vunnet flere engelske ligamesterskap enn noen andre, er fire sesonger uten en Premier League-tittel selvsagt altfor lang tid. Men nå, ved inngangen til sin niende sesong i United-drakten, nærer Antonio Valencia håp om at den lange ventetiden snart er over.

– Vi er klare!

ANTONIO VALENCIA – klar til å kjempe på alle fronter.

Med en solid sesongoppkjøring bak seg, tre nye tilskudd til stallen og vel vant til José Mourinhos metoder, er «verdens beste høyreback» overbevist om at United igjen er klar for å kjempe om ligatroféet.

– Vi har i hvert fall stor tro på oss selv, sier han i et intervju med Inside United (via ManUtd.com), og minner om at laget kom seg gjennom forrige sesong med tre nye troféer.

– Samtlige spillere har hatt en fin ferie og er nå tilbake med fornyet motivasjon etter hardtreningen i USA. Nå sikter vi mot mer suksess i sesongen som står foran oss.

– Romelu Lukaku, vårt nye angrepsvåpen

En spiller som er med på å styrke Valencias tro på at Manchester United nå vil være med og kjempe på alle fronter, er nyankomne Romelu Lukaku. Den svære belgieren var Evertons toppscorer fire år på rad før han i sommer ble hentet til Old Trafford på en femårskontrakt. 

Nå stilles det store forventninger til at 24-åringen fra Antwerpen vil sørge for at kamper som i fjor endte  uavgjort, vil bli omgjort til trepoengere i 2017/18.

Les også: – En ufattelig trang til å bli bedre

“Stilt ved siden av hverandre ser jo jeg ut som en guttunge.”

– Valencia om Lukaku

Så langt er da også «El Comandante» overbevist om at hans nye lagkamerat vil bli den berømte tungen på vektskålen. Han har latt seg imponere stort av det den svære belgieren har vist under oppkjøringen, og er sjeleglad for at han heretter slipper å stå ansikt til ansikt mot ham i kampsituasjon. Han nøler nemlig ikke med å omtale Lukaku som «en forsvarsspillers mareritt».

ROMELU LUKAKU – råsterk belgier som skal skyte United til topps.

– Ja, så avgjort. Han er råsterk, og i tillegg beveger han seg veldig bra. Stilt ved siden av hverandre ser jo jeg ut som en guttunge, sier Valencia og ler. Han er ikke akkurat kjent som noen spjæling selv, men her innrømmer han å ha møtt sin overmann:

– Jeg har sett ham i aksjon både ute på banen og i treningsstudio, og latt meg imponere av hans ufattelige kraft og styrke — og intelligens.

Hva med en håndbak?

Men er Lukaku virkelig så sterk som Valencia vil ha det til? Hva om de to muskelmennene satte seg ned og avgjorde styrkeforholdet med en god, gammeldags håndbak. Hvem ville ha gått seirende ut av en slik duell?

– Det ville nok han ha gjort, svarer Valencia kontant. – Han er bare for sterk!