– Derfor saksøker United Football Manager

Fredag kveld kom den noe overraskende nyheten: United har gått til søksmål mot Sega Publishing og Sports Interactive for deres enormt populære Football Manager-spill (FM).

Thomas Gaarder-Olsen er United-supporter, medlem i Supporterklubben, men også advokat i firmaet Onsagers med ekspertise nettopp på varemerke-juss.

Han kjenner selvsagt ikke saken fra innsiden, men forsøker å forklare for united.no hvorfor dette nå skjer.

Gaarder-Olsen i Onsagers om Uniteds søksmål mot FM:

Av: Thomas Gaarder-Olsen, Onsagers

Det er ingen tvil om at United eier varemerket «Manchester United». Det vil si at de har enerett til å bruke merket i kommersiell sammenheng. Ingen kan for eksempel lovlig selge supporterutstyr merket Manchester United uten avtale med United.

Dette er også en enorm inntektskilde for klubben som lisensierer ut navn og varemerker til en lang rekke aktører, slik som i det nylige samarbeidet med LEGO.

LES OGSÅ: Tom-Erik bygget LEGO-Old Trafford

På den andre siden kan alle fritt omtale og referere til navnet «Manchester United».

Man trenger ikke samtykke fra klubben for å skrive en nyhetsartikkel om United, for å sette opp en tabell der Manchester United er inkludert eller for den saks skyld – sette opp Manchester United på en tippekupong.

Så er spørsmålet hvorvidt Football Manager kan bruke navnet «Manchester United» i spillet uten samtykke fra klubben og om Uniteds søksmål har noe for seg.

Her er ikke svaret helt åpenbart.

FM har argumentert med at de ikke benytter Manchester United som et varemerke, men bare som en henvisning til fotballklubben Manchester United i spillet, og de har også vist til ytringsfriheten.

På den annen side er det nok ikke tvil om at FM tjener penger på nettopp å kunne bruke navnet Manchester United, og for den saks skyld navnet på øvrige fotballklubber. FM ville neppe vært like populært om alle lag hadde fantasinavn, og den største klubben i Manchester for eksempel het «Lancashire Reds».

FM har også vist til at de har benyttet lagnavn, inkludert Manchester Uniteds, i snart tre tiår uten noen form for negativ reaksjon fra klubben. Tvert imot viser FM til at spillet også har blitt sendt til spillere og ansatte i United i flere år, med kun positive tilbakemeldinger. United skal også ha kontaktet FM og bedt om å få tilgang til spillets spillerdatabase.

RASHFORD PÅ FM: Slik kan Marcus Rashford se ut når man starter et nytt Football Manager-spill. FMs United-logo øverst til venstre på bildet.

Dette kan være et godt juridisk argument. Når United har kjent til bruken uten å reagere i snart 30 år så kan eventuelle krav ha falt bort gjennom passivitet eller stilltiende samtykke.

En annen del av saken gjelder FMs bruk av en forenklet eller generisk klubblogo i stedet for å benytte (og betale) for Uniteds emblem. United viser særlig til at det også lages uoffisielle oppdateringer eller såkalte «patcher» som gir tilgang til emblemet. De mener at FM legger til rette for og oppfordrer til bruk av disse «patchene» i stedet for å betale for en lisens for bruk av emblemet. Her har etter min mening United en ganske god sak juridisk sett, selv om det PR-messig kanskje ikke er like heldig.

Men hvorfor kommer dette nå?

FM bruker allerede et annet navn på Juventus, nærmere bestemt «Zebre». Også på FIFA heter Juventus noe annet, Piemonte Calcio. Årsaken til dette er at Juventus har en eksklusiv samarbeidsavtale med Konami og PES, der de får enerett til å bruke navnet «Juventus».

United inngikk også en avtale med Konami og PES i fjor. Tidligere har United der blitt kalt «Man Red», men fra PES 2020 så fikk de altså tillatelse til å bruke ekte navn og logo, i tillegg til spillere, drakter og også Old Trafford.

Dette blir spekulasjoner fra min side, men det er ikke utenkelig at det er denne avtalen som er årsaken til at United nå går til sak mot FM. De ser at det er store penger å tjene på en slik utlisensiering av rettigheter til dataspill. Da vil ikke Uniteds pengemenn sitte og se på at FM bruker navnet «Manchester United» og legger til rette for bruk av logoen uten at klubben tjener en penny på dette. Samtidig kan det være at Uniteds avtale med Konami og PES nærmest tvinger United til å reagere som de gjør mot FM.

Hvordan dette ender er ikke lett å spå, spesielt ikke når jeg kun kjenner saken fra media.

Veldig ofte løses slike saker i minnelighet før saken går til doms og det er nok et tenkelig scenario også her.

Skulle United vinne frem vil det kunne få ringvirkninger også overfor andre lag og bruken av deres navn, noe som sannsynligvis vil medføre betydelige kostnader for FM. Dette igjen kan føre til at de i stedet for å betale lisens for bruken av klubbnavn og eventuelt emblemer begynner å bruke fiktive navn, som for eksempel «Manchester Red» og «London FC». Så vidt jeg vet har vel alle brasilianske lag allerede fiktive navn i FM.

Et annet mulig utfall er en mellomløsning der FM fjerner muligheten for uoffisielle «patcher» med klubbemblemer.

Noen tenker kanskje at FM «bare» kan inngå en egen avtale med Premier League, slik de allerede har for det engelske ligasystemet (EFL), men den informasjonen som ligger offisielt ute tyder på at Premier League har en eksklusiv avtale med EA Sports allerede, noe som betyr at de ikke kan inngå tilsvarende lisensavtaler med andre spill.

Thomas Gaarder-Olsen, Onsagers