– Den beste manageren i verden når ting går bra, men noe skjedde mellom han og klubben

Ex-red Ander Herreras sannsynligvis aller best kamp for Manchester United kom i en 2-0-seier mot Chelsea, som vant ligaen den sesongen, i april 2017.

Herrera skapte det ene målet, scoret det andre – og fotfulgte Eden Hazard gjennom hele kampen (se høydepunkter fra kampen her).

– José og jeg visste begge at Hazard var den klart beste spilleren i Premier League på den tiden, så hvis vi ønsket å vinne den kampen, så trengte vi at han ikke berørte ballen, eller i det minste så lite som mulig, så det er det vi ble enige om. Jeg sa «José, jeg er klar hvis du trenger at jeg mannsmarkerer ham, klar til å følge ham overalt. Hvis han må på do, så blir jeg med ham, for jeg ønsker å vinne kampen», forteller Herrera om kampen i et intervju med The Athletic.

Herrera likte godt å jobbe med Mourinho – i alle fall i medgang.

– Mourinho er den beste manageren i verden når ting går bra. Relasjonen med spillerne, måten han behandler alle på… Jeg likte veldig godt treningsøktene hans, og han og Rui Faria var et fantastisk team sammen.

BANENS GIGANT MOT CHELSEA: Ander Herrera, som fortsatt fra tid til annen finner Eden Hazard-rester i lomma si.

– Men det er også sant at han ikke takler tap på en god måte. Og han aksepterer det, det er ikke noe han legger skjul på.

– De siste seks månedene var litt annerledes, for han hadde noen uenigheter med klubben, og laget var litt, du vet… når du ser manageren din i konfrontasjoner med klubben, så er det helt sant at en ikke presterer på samme måte. Alt påvirker treningsøktene, alt påvirker det daglige arbeidet.

Journalist Adam Crafton sa til Herrera at det fra utsiden kunne se ut som om problemene startet under USA-turnéen sommeren 2018, og at alle Mourinho-pressekonferanser bare gjorde stemningen enda mer anspent.

– Ja, jeg er enig. Noe skjedde mellom han og klubben. Men jeg er bare en spiller, og er ikke riktig mann til å fortelle deg, eller til å finne ut, hva som skjedde. Jeg prøvde bare å gjøre jobben min. Men det er sant, vi så det samme som du så på den tiden.

DET BLE MER AV DETTE: Det ble oftere og oftere denne utgaven av Mourinho vi fikk se, og spillerne ble også påvirket av Mourinhos konflikter med klubben.

– Jeg er fortsatt i kontakt med Solskjær, for han er fantastisk, og fortjener suksess

Etter at Mourinho fikk sparken, kom Ole Gunnar Solskjær inn, og Ander Herrera har mye positivt å si om nordmannen.

– Det første jeg vil si er at jeg ikke liker å sammenligne managere, spesielt siden jeg hadde en god relasjon med Mourinho. Så snart Ole kom inn, så fikk han garderoben til å smile. Han var klar for å lytte til spillerne, han var mer som en venn. Han var en mann som, for ikke lenge siden, hadde vært United-spiller, og alle fikk en veldig god relasjon med ham.

– Han er, helt ærlig, en av de beste folka jeg har funnet innenfor fotballen. Jeg er fortsatt i kontakt med ham, for han er fantastisk, og fortjener suksess. En finner ikke mange folk som ham i fotballen – noen som er så ærlig, så klar til å hjelpe, alltid ved din side. Det er samme hva slags situasjon det er: med en gang du jobber og gir alt, så er han der for deg.

FORTSATT I KONTAKT: Solskjær og Herrera, her fra hjemmekampen mot Herreras fremtidige arbeidsgiver (PSG).

– Det handlet ikke om penger

Likevel endte Ander Herrera opp med å forlate klubben da kontrakten gikk ut sist sommer.

PSG kunne tilby en langtidskontrakt, og det var godt betalt, men ifølge Herrera selv var det ikke økonomiske grunner til at han forlot klubben – det handlet mer om at han ikke følte seg verdsatt siden klubben ventet så lenge med å tilby ham en ny kontrakt.

– Det handlet ikke om penger, eller om hvor lang kontrakt jeg ble tilbudt. Etter min mening måtte jeg vente altfor lenge [på et kontraktstilbud], og fortjente at klubben var mer oppmerksom på meg. Jeg var en spiller som ga alt, og jeg klaget aldri. Jeg gikk aldri til media for å klage på noe, jeg klaget ikke til en eneste manager, eller til noen i styret, og så ventet de til jeg hadde fem eller seks måneder igjen av kontrakten.

– Det er derfor jeg hadde noen uenigheter med dem. Men dette er en del av fotballen og livet, det er ikke noe personlig i det hele tatt.

Så kunne situasjonen fått et annet utfall om klubben hadde vært proaktiv heller enn reaktiv?

– Ja, absolutt. Jeg trodde de ville komme til meg to år før kontrakten min gikk ut, slik de fleste klubber gjør det. Jeg forventet at de skulle legge frem et kontraktstilbud etter at jeg vant årets spiller-kåringen i 2017, men de ventet til jeg hadde seks måneder igjen av kontrakten. Jeg ble trist. Men jeg gjentar, og jeg vil virkelig at du skal gjøre dette klart i intervjuet – dette er en del av fotballen og livet. Dette er bare noe profesjonelt, og jeg har ikke noe problem med dem.

– De hadde andre tanker enn meg om klubben, og om laget, og jeg respekterer det 100%. Selv om jeg hadde møtt Ed Woodward i morgen, så ville jeg gitt ham en klem, for slik er livet, og jeg hadde en god relasjon med ham. Han er en veldig bra mann, men vi hadde noen uenigheter om vårt syn på laget, og på klubben. Det er bare det.

UENIGHETER: Ander Herrera hadde sine uenigheter med Ed Woodward, men insisterer på at han likevel har et godt forhold til Woodward.

Ander Herrera er i alle fall stolt over å ha vært Manchester United-spiller.

– Hver gang jeg hadde på meg United-drakta, så var jeg så stolt. Hver gang jeg gikk inn på Old Trafford, så var jeg så stolt av å være en del av det. Jeg husker Sir Alex Ferguson pleide å reise med oss noen ganger til kamper i Premier League eller Champions League. Når han er der, så kjenner en på denne utrolige auraen, denne følelsen som er i rommet. Du kan føle hvor viktig han har vært for klubben.

– Den første dagen da jeg signerte for klubben, så var jeg i sjokk. For jeg signerte for den største klubben i England, en av de tre-fire største i verden, og Sir Bobby Charlton var der og ventet på meg på treningsanlegget.

– Min far Pedro var enda lykkeligere (over Herrera-møtet) enn det jeg var. Pappa spilte 200 kamper i den spanske førstedivisjonen, men Sir Bobby var en av de store spillerne for ham. Vi var så takknemlige til klubben, og for hvordan jeg ble behandlet i fem år. Til tross for hva jeg sa til deg tidligere, om hvordan jeg var litt trist de siste to årene siden de ikke kom for å tilby meg en ny kontrakt, så har jeg ikke et vondt ord å si om klubben.

STORT ØYEBLIKK: Ander Herrera og Sir Bobby Charlton.

Hele intervjuet, hvor han snakker om mye annet også, er tilgjengelig for The Athletic-abonnenter her.