– Kom dere hit i taxi?

Andy Mitten skriver om det å dra på bortekamp i sin nyeste spalte.

Andy Mittens column in english is at the end of this page.

Stadig flere Newcastle-fans strømmet inn på sin tribunedel. Det var tidlig i 1987-88-sesongen, og det var forventet at en av landets største klubber kom til Old Trafford med mange fans. Newcastle-fansen var også høyt oppe siden de akkurat hadde sikret seg Mirandinha – den første brassen i England. De skrek «United! United!», og jeg, 13 år gammel, jeg ble imponert.

I gamle dager ble bortefansen plassert på ulike steder ved måltavla bak det ene målet. Mindre klubber slet med å selge alle billettene sine siden hver tribunedel hadde plass til 1.000 fans, og United-fansen sang ofte «You must have come in a taxi» eller «You could come on a skateboard».

De største lagene fylte imidlertid fire slike tribunedeler, og kom altså med 4.000 fans. Ofte måtte de kjøpe billetter på forhånd fordi kampen var en såkalt all ticket-kamp. Politiet ville tross alt ikke ende opp med 3.000 billettløse Liverpool-fans utenfor Old Trafford på kampdag. Det var ille nok å ha dem inne på stadion.Jeg husker selv at de sang om München-ulykken, men at United-fansen svarte med sanger om Liverpools legendariske manager, Bill Shankly, som døde av et hjerteinfarkt. Det var ikke pent.

Newcastle-kampen den dagen var imidlertid ikke en såkalt all ticket-kamp, og fra mitt ståsted på Stretford End så jeg hvordan tribunen ble fylt med Newcvastle-fans. Klokka to – en time før avspark – var tribunen helt full. De sang veldig, veldig høyt under kampen som endte 2-2.

Newcastle kom ofte med hele 6.000 fans på 80-tallet, og de har solgt hele sin billettkvote på Old Trafford hver eneste sesong etter at de rykket opp i 1993, men det gjorde de ikke i fjor Det gjorde faktisk heller ikke 14 av de 18 andre Premier League-lagene. Det var faktisk bare Liverpool, City, Chelsea og Everton som solgte alle sine billetter til Old Trafford i fjor, og Fulham kom faktisk bare med 320 fans til Old Trafford. Det er det laveste tallet i Premier League-historien. Selv lag som holder til I nærheten av Manchester, som Blackburn og Wigan, kom til Old Trafford med færre enn 1.000 fans.

Det er grunner til dette. Old Trafford har gått fra å være en av de billigste til å bli en av de dyreste stedene man kan se fotball som bortefan. Billettprisene koster opp mot 52 pund for enkelte plasser, og hva er egentlig så attraktivt med å se laget sitt tape år etter år – som Uniteds motstandere ofte gjør på Old Trafford. Den synkende etterspørselen har faktisk gitt United et problem de ikke hadde ventet seg.

Det står også i sterk kontrast til hvordan situasjonen er blant United-fans. For dem er det svært vanskelig å få billetter til bortekamper. Det er alltid altfor mange som søker om billetter enn det finnes billetter. Til bortekampene mot City og Liverpool får United over 20.000 søkere, og til bortekampen mot City i april gikk billettene for 500 pund på svartebørsen.

Mange av dem som har sesongkort på Old Trafford søker gjerne på alle bortekamper, men de får bare 2-3 bortebilletter i løpet av sesongen. Så er det andre igjen, som har såkalte executive-billetter. De har større sjanse. United tar nemlig vare på de som betaler mest penger til klubben.

Antallet bortebilletter ligger normalt på cirka 3.000 (United fikk 2.998 mot Southampton), men flere klubber har redusert Uniteds kvote fordi United-fansen nekter å sette seg ned når de er borte. Blackburn pleide å gi United hele 8.000 billetter, men de rykket jo ned. Det var synd – bortekamp på Ewood Park var et høydepunkt. United ble bare tildelt 1.700 billetter av Sunderland til kampen som kunne endt med at United vant serien forrige sesong, men etter intens lobbyvirksomhet klarte United å øke det tallet med 600.

Kulturen med å dra på bortekamper har alltid stått sterkt blant United-fansen, og det er mange som foretrekker bortekamper foran hjemmekamper. Dette fordi bortekampene gjerne tiltrekker de tøffeste supporterne, og de supporterne er gjerne mer høyrøstet og mer stolte på bortekamper. Opplevelsen er også annerledes på andre måter. Foruten de røde, hvite og svarte trefargede flaggene som henger i borteseksjonen, så er det sjeldent å se noe særlig med rødt når United spiller borte. Mange synes faktisk ikke at United-drakter er kule nok. Samtidig som det ikke alltid er så smart å gå i United-drakter i visse byer.

United-fansen på bortekamper er gjerne også yngre enn snittet er på Old Trafford. Det er tross alt lettere for en single 21-åring å bruke 14 timer på en reise til Southampton, enn det er for en familiefar til tre. Samtidig er det faktisk også en del fans i alderen over 55 år. De har voksne barn og både tid og penger nok til å reise.

Jeg så en gruppe av dem på Picadilly togstasjon i Manchester før togturen til Everton, og de var like entusiastiske som de yngre supporterne. En av dem karakteriserte seg selv som en halvveis pensjonert 61 år gammel fotball-hooligan. De gutta har ikke glemt 70- og 80-tallet da United ofte reiste med 15.000 fans til bortekamp mot lag som Sheffield Wednesday.

Nå er det altså atskillig færre billetter tilgjengelig, men bortekamp er noe spesielt – selv om hjemmelaget ofte skrur billettprisene i været når United kommer på besøk. United-fansen elsker nemlig bortekamper. Det er bare synd at ikke flere kan få tak i en billett, og at United-fans alltid har måttet jobbe mer enn de fleste andre for å få tak i en billett.

Andy Mittens column in english:

On Away Followings

More and more Newcastle United fans spilled into the Scoreboard Paddock. It was early in the 1987-88 season and a large away following was expected from one of the best-supported teams in the country. Newcastle fans were on a high after signing striker Mirandinha, the first Brazilian to play in England, while it baffled this 13-year-old to see fans of another team singing ‘United! United!’ I was impressed.

Away fans used to get different standing pens in Old Trafford’ Scoreboard Paddock behind the goal. Smaller teams would struggle to fill one pen, each of which held 1,000 fans. Reds would sing: “You must have come in a taxi” or “You could have come on a skateboard.” Big teams would fill all four divs – 4,000 away fans. They would usually have to buy tickets beforehand, designated ‘all ticket’ matches. After all, the police didn’t want 3,000 ticketless Scousers hanging around outside a full Old Trafford hoping to ‘pay on the day’. It was bad enough with them inside the ground, singing songs about the Munich air disaster which were met with replies about their legendary manager Bill Shankly dying of a heart attack. It wasn’t for the faint hearted.

The Newcastle game that day was not all ticket and I watched the away div quickly fill from my spot on the Stretford End opposite. By 2pm, an hour before kick-off, all the divs were full and Newcastle fans were given an overspill area. It meant there were two areas of standing Newcastle fans and they were very, very loud in a 2-2 draw. Newcastle brought up to 6,000 fans several times in the 80s and they have sold out their allocation at Old Trafford in every season in the Premier League since they were promoted in 1993, yet they didn’t sell out of their 3,000 allocation last season. Nor did 15 of the other 19 Premier League teams. Only Liverpool, City, Chelsea and Everton sold out, while Fulham brought just 320 fans to Old Trafford, the lowest number in the Premier League era. Even fans of clubs close to Manchester saw much reduced numbers, with Blackburn and Wigan bringing less than 1,000.

There are reasons. Old Trafford has gone from one of the cheapest to one of the most expensive places to watch football as an away fan, with tickets at £52 in some seats. And what’s the attraction in seeing your team lose year after year, as they usually do at Old Trafford? The slide in demand has left United with a new problem of selling seats the club hadn’t anticipated.

It also contrasts sharply with the situation among United fans, where tickets for every away game remain scarce. Ballots for away tickets and are always well oversubscribed – with over 20,000 applications for games at Liverpool or City. Tickets for City away in April were going for £500 on the black market, such was the demand.

Many season ticket holders talk of applying for every away game and receiving just two or three tickets per season, though Reds with executive season tickets are far more likely to have success as United take care of fans who pay the club the most money.

Allocations are usually around 3,000 (on Sunday United will receive 2,998 for Southampton), but several clubs have cut United’s numbers because of persistent standing among Reds at away grounds. Blackburn used to give the biggest allocation of nearly 8,000, but they’ve been relegated, a shame as a trip to Ewood Park was always a favourite.

Sunderland offered United just 1,700 tickets last season for a potentially title-winning clash, but extensive lobbying by United fans saw the figure increased by 600.

The culture of going away remains b among Reds, many of whom prefer aways to home matches. Away games tend to attract the hardcore, tend to be louder and prouder than any home crowd. Very different, too. Aside from the red, white and black tricolours flags which adorn the front of the div, away ends contain very little red. United shirts are simply not seen to be cool by many of the away fans, nor is it always wise to bring attention to yourself by wearing United colours at away grounds in some cities.

The away crowd tend to be younger than the average Old Trafford crowd too. It’s a lot easier for a 21-year-old single lad to spend 14 hours away at Southampton, it’s not quite so easy if you are a 40-year-old married father of three. That said, there’s a significant number of Reds in aged 55 plus, time served lads with grown up kids meaning they have the time and money to travel away. I saw a group of them at Piccadilly Station before the train to Everton recently and they were as enthusiastic as any young group of lads. One had described himself as a 61-year-old semi retired football hooligan! Those lads remember the 70s and 80s when United could take 15,000 to away matches at places like Sheffield Wednesday.

Now tickets are far more limited, yet despite the higher costs as clubs increase the price of tickets for the visit of United, the away day culture is still thriving, with thousands of Reds usually having a great time. It’s just a shame that more can’t get tickets, but United fans have always had to work harder to get tickets than most.